Periodos Históricos

Cretácico: todo lo que debes saber sobre el último periodo de la Era Mesozoica

El Cretácico fue el último periodo de la Era Mesozoica, también conocida como la Era de los Dinosaurios. Esta era abarcó desde hace 252 hasta 66 millones de años atrás.

El periodo Cretácico se caracterizó por presentar grandes cambios a nivel climático, geológico y en la vida que habitaba el planeta. Fue testigo de la extinción de algunas especies de dinosaurios, así como también de la diversificación y dominio total de otros grupos.

Características principales del Cretácico

Algunas de las características más notorias del periodo Cretácico fueron:

  • Clima cálido: Las temperaturas globales eran más altas que en periodos anteriores. Esto provocó una menor extensión de los casquetes polares.
  • Alta concentración de CO2: Los niveles de dióxido de carbono atmosférico (CO2) eran mucho más elevados, potenciando así el efecto invernadero.
  • Nivel del mar alto: El deshielo de los polos y la expansión térmica de los océanos provocaron una subida del nivel del mar, inundando plataformas continentales.
  • Tectónica intensa: La fragmentación de Pangea continuó, derivando en la formación del Océano Atlántico y el levantamiento de grandes sistemas montañosos.
  • Radiación adaptativa: Muchos grupos de organismos sufrieron rápidos procesos de especiación.

Hechos destacados

Durante el Cretácico ocurrieron sucesos que marcaron un punto de inflexión en la historia de la Tierra:

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  • Surgimiento de las primeras angiospermas (plantas con flores). Poco a poco fueron desplazando a las gimnospermas que dominaron en periodos anteriores.
  • Diversificación de insectos polinizadores, en paralelo a la irrupción de las angiospermas.
  • Primera aparición de algunas familias modernas de mamíferos y aves.
  • Extinción de ciertos grupos de dinosaurios como los cefalópodos y estegosaurios.
  • Radiación adaptativa de dinosaurios como los tiranosaurios y ceratópsidos.
  • Colisión de un asteroide (cráter de Chicxulub) que provocó la extinción masiva del Cretácico-Terciario.

Clima y paleogeografía

A diferencia del periodo anterior (Jurásico), los continentes ya estaban bien definidos durante el Cretácico, aunque aún continuaron los procesos derivados de la fragmentación de Pangea.

La posición de los continentes, sumado a los altos niveles de CO2 y temperaturas globales más cálidas, derivó en un clima sin precedentes para la época.

Mapa del mundo durante el periodo Cretácico, hace 100 millones de años. Fuente: Wikipedia

Como puede observarse, buena parte de las masas continentales se ubicaban en latitudes tropicales. Esto, sumado a la mayor concentración de CO2 atmósferico, provocó un efecto invernadero nunca antes visto.

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Si bien el ecuador era más cálido que en la actualidad, en los polos las temperaturas eran mucho más templadas, permitiendo la existencia de bosques en latitudes cercanas al Círculo Polar Ártico.

Vida marina

Los mares del Cretácico siguieron dominados por los reptiles marinos, destacándose el auge de especies de mosasaurios, plesiosaurios e ictiosaurios.

En los arrecifes de coral proliferaron rudistas (bivalvos), ammonites y belemnites. Si bien predominaban las especies del periodo Jurásico, aparecieron nuevos grupos.

Reconstrucción de la vida marina durante el Cretácico. Fuente: Wikipedia

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En cuanto a los peces óseos, surgieron nuevas especies como los peces sierra y pejerrata.

Hacia principios del Cretácico Superior comenzaron a aparecer los primeros foraminíferos planctónicos, que se convirtieron en los principales productores del océano abierto.

Flora

La flora terrestre del Cretácico estuvo marcada por la expansión y dominio de las angiospermas, conocidas comúnmente como las plantas con flores. Si bien surgieron a finales del período Jurásico, fueron durante el Cretácico donde prosperaron.

Algunos grupos que aparecieron fueron magnolias, plátanos y legumbres. Esta vegetación de aspecto más moderno fue desplazando progresivamente a las gimnospermas que dominaron durante el Mesozoico temprano y medio (helechos, cícadas, coníferas y ginkgos).

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Otro hecho relevante de la flora cretácica fue la aparición de las primeras plantas con frutos carnosos y semillas duras, lo que permitió una mejor diseminación a partir de la alimentación y transporte por parte de dinosaurios y otros vertebrados.

Dinosaurios

Si bien continuaron prósperos linajes de dinosaurios ya existentes en el Jurásico (sauropodomorfos, ornitópodos, terópodos, etc.), durante el Cretácico surgieron nuevas adaptaciones y linajes exitosos.

Algunos grupos de dinosaurios que dominaron el Cretácico fueron:

  • Tiranosáuridos: Surgen por primera vez en Norteamérica los gigantes Tyrannosaurus rex, alcanzando gran tamaño y complejidad.
  • Velocirraptores: Terópodos emplumados, de tamaño pequeño si se compara a los anteriores carnívoros, pero de gran inteligencia.
  • Ceratópsidos: Herbívoros cuadrúpedos con enormes cuernos faciales y cuello defensivo, como los Triceratops.
  • Anquilosáuridos: Dinosaurios acorazados, cuadrúpedos y herbívoros. Se caracterizaban por poseer cuerpos muy blindados, con la presencia de osteodermos (placas óseas) a lo largo de todo el cuerpo.
  • Hadrosáuridos: Cuadrúpedos herbívoros, también conocidos como “dinosaurios patos” por su notable cabeza en forma de pico plano. Solían vivir en manadas.

Recreación artística de dinosaurios del periodo Cretácico. De izquierda a derecha: Iguanodon, Microraptor, Muttaburrasaurus y Ankylosaurus. Fuente: Wikipedia.

La era Mesozoica: El reinado de los dinosauriosLa era Mesozoica: El reinado de los dinosaurios

Extinción masiva del Cretácico-Terciario

El final del periodo Cretácico estuvo marcado por la extinción masiva más famosa de la historia: aquella que acabó con los dinosaurios.

La causa más aceptada es la colisión de un asteroide contra la península de Yucatán. Este impacto habría desencadenado diversos efectos a escala global:

  • Expulsión de grandes cantidades de material al espacio exterior, bloqueando la radiación solar durante años.
  • Intensas lluvias ácidas por todo el planeta.
  • Incendios de escala continental debido a los restos ígneos expulsados desde el punto de impacto.
  • Inviernos nucleares provocados por el material eyectado a la atmósfera.
  • Extinción en masa (cerca del 75% de las especies).

Si bien la catástrofe fue de magnitudes apocalípticas, algunos grupos de organismos lograron sobrevivir, dando inicio al Cenozoico y la aparición de los mamíferos modernos.


Y ese es un resumen de los principales hechos y características que marcaron al Cretácico, el último periodo de la Era Mesozoica antes de la extinción de los dinosaurios. Como habrás visto, fue una era de grandes cambios climáticos, geológicos y biológicos.

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Si deseas profundizar en algún tema o tienes consultas, no dudes en decírmelo. Espero que esta información te sea de utilidad para conocer mejor uno de los periodos más fascinantes en la historia de la Tierra.

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