Animales prehistóricos: Un viaje al pasado de la vida en la Tierra

La prehistoria, ese extenso periodo que abarca desde la formación de la Tierra hace unos 4.500 millones de años hasta la invención de la escritura hace unos 5.000 años, estuvo poblada por criaturas fascinantes. Al hacer un recorrido por la prehistoria, nos encontramos con todo tipo de animales prehistóricos que nos permiten vislumbrar cómo era la vida en nuestro planeta en aquellas remotas épocas.

La Era Paleozoica y el dominio de los invertebradosAnimales prehistóricos

La Era Paleozoica abarcó desde hace 541 hasta 251 millones de años. En esta era la vida estaba confinada a los océanos y los animales que predominaron fueron los invertebrados.

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Uno de los fósiles más emblemáticos del Paleozoico es el de los trilobites, unos artrópodos que vagaron por los fondos marinos hace más de 500 millones de años. Los trilobites tenían un caparazón dividido en 3 lóbulos longitudinales y patas articuladas con las que se desplazaban por el lecho oceánico.

Otros invertebrados característicos fueron los amonites, unos moluscos cefalópodos emparentados con los actuales pulpos y calamares, que disponían de concha en forma de espiral. También destacaron los braquiópodos, unos invertebrados de concha bivalva que filtraron las aguas someras de mares y lagos.

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Hacia finales del Paleozoico comenzaron a expandirse los primeros bosques, dando pie a la aparición de los primeros insectos y arácnidos terrestres gigantes.

Los dinosaurios dominan la Era Mesozoica

La siguiente Era Mesozoica, también conocida como la “era de los dinosaurios”, se extendió desde hace 251 hasta 66 millones de años. En esta era aparecieron los primeros reptiles y con ellos los imponentes dinosaurios.

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Los dinosaurios no tardaron en convertirse en los animales dominantes de la Tierra. Algunos alcanzaron tallas colosales, como el Diplodocus, un enorme dinosaurio cuadrúpedo con un cuello extremadamente largo que medía hasta 27 metros de longitud. Otros dinosaurios carnívoros adquirieron tamaños igualmente descomunales, como el Tyrannosaurus Rex, probablemente el mayor depredador terrestre de todos los tiempos.

Al final del período Cretácico, hace unos 66 millones de años, sucedió la extinción masiva de los dinosaurios. A excepción de las aves, descendientes directos de un grupo de dinosaurios, el resto de dinosaurios se extinguieron repentinamente debido probablemente al impacto de un gran meteorito contra la Tierra.

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Mamíferos y humanos en la Era CenozoicaCenozoica

La Era Cenozoica abarca los últimos 66 millones de años. Tras la desaparición de los dinosaurios, los mamíferos iniciaron su expansión por tierra, mar y aire, ocupando los nichos ecológicos que aquellos habían dejado vacantes.

Los primeros mamíferos de la era Cenozoica fueron pequeños, parecidos a roedores o musarañas. Pero con el paso de las épocas fueron apareciendo mamíferos cada vez más grandes como los uintaterios, enormes animales herbívoros; los marsupiales carnívoros como el Thylacoleo; o los gigantescos perezosos terrestres de más de 4 metros de altura.

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La Era Cenozoica contempló también la aparición y evolución de los primates, un grupo de mamíferos entre los que se incluyen nuestros ancestros humanos. Después de más de 63 millones de años desde la desaparición de los dinosaurios, hace tan solo unos 300.000 años, nuestros antepasados del género Homo consiguieron evolucionar una inteligencia sin precedentes sobre la Tierra.

Como hemos visto a lo largo de este viaje por los tiempos más remotos de nuestro planeta, la Tierra albergó una gran diversidad de animales prehistóricos a cual más singular antes de la llegada del ser humano. Desde los trilobites que deambulaban por los fondos oceánicos hace 500 millones de años, pasando por los titánicos dinosaurios que poblaron los bosques y llanuras en la Era Mesozoica, hasta toda suerte de extraños mamíferos de épocas más recientes, la prehistoria estuvo poblada por auténticas criaturas fantásticas.

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